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Expedición a la Antártida

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La primera expedición a la Antártida corrió a cargo de los belgas. Fue el conde belga Adrien de Gerlache quien había formado parte de un viaje hacia Groenlandia, su primer viaje polar. Se alió al sueco Adolf Erik Nordenskiöld, con la misión de ir a la Antártida, intentando lo nunca hecho, pasar el invierno austral en esas gélidas tierras.

El plan se malogró por falta de financiación pero el conde Gerlache retomó la idea y pidió favor al rey Leopoldo II de Bélgica que ordenó a la sociedad geográfica belga que ayudara al conde Gerlache y llegaron los primeros fondos. Más tarde, Ernest Solvay, químico, le dio también un donativo. Mediante la inspección geológica y cartográfica debían encontrar nuevos yacimientos de materias primas e incrementar la toma de posesión de nuevas tierras a través de la exploración, como era habitual en la época.

En Noruega se hicieron con un buque ballenero botado en 1884 que se llamaba Patria, tuvieron que reformarlo por completo para la expedición pero no era suficiente para no quedar atrapado entre los hielos. Roald Amudsen fue el capitán del barco que ya tenía experiencia y resultó clave.

En agosto de 1897 dejaron atrás el puerto de Amberes, y sufrieron miles de penalidades. Tormentas y arrecifes dañaron el casco del barco. Parte de la tripulación cayó enferma y tuvieron que dejarlos en Chile. El 1 de diciembre llegaron a Punta Arenas (Chile) y se dirigieron hacia la costa occidental de la península antártica alcanzando la Antártida en 1898.

Bautizaron sus islas con nombres de ciudades belgas y surcaron las aguas heladas con infortunios como cuando se ahogó el marinero noruego Wiencke. Cartografiaron las islas y realizaron 20 desembarcos para inspeccionar la zona, cruzando finalmente el círculo polar antártico el 15 de febrero de 1898.

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